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Resumen de Noticias

La NASA teme que el Mars Curiosity contamine con bacterias terrícolas el planeta
La vida en Marte estaría amenazada por las misiones terrestres al Planeta Rojo
Hay varias bacterias terrestres capaces de adaptarse a la superficie marciana

“En los últimos años del siglo diecinueve nadie habría creído que los asuntos humanos eran observados aguda y atentamente por inteligencias más desarrolladas que la del hombre y, sin embargo, tan mortales como él; que mientras los hombres se ocupaban de sus cosas eran estudiados quizá tan a fondo como el sabio estudia a través del microscopio las pasajeras criaturas que se agitan y multiplican en una gota de agua”.

Fragmento de la novela de 1898, “La Guerra de los Mundos”, de Herbert George Wells (1866 - 1946), más conocido como H. G. Wells, escritor, novelista, historiador y filósofo británico.


Bogotá D.C., Octubre 05 de 2015. Sala de Redacción de ACCIÓN 13 Noticias. Con la confirmación de la existencia de agua líquida en Marte, los científicos de la NASA, afrontan una curiosa paradoja frente a cómo investigarla sin contaminar el Planeta, y tal vez destruir su insipiente vida con las resistentes y muy agresivas bacterias terrestres que se encontrarían adheridas a artilugios terrícolas como el Mars Curiosity. Hasta hace poco temíamos ser invadidos por los marcianos, hoy somos nosotros los potenciales invasores pudiendo llegar a ser los destructores de la vida en todo un planeta.

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A fines de septiembre de 2015, la Agencia Espacial de Estados Unidos, confirmó que la presencia de unas extrañas líneas oscuras en varios puntos de Marte, observadas desde tiempo atrás, habían sido identificadas por los instrumentos del Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), como agua líquida salobre que “desaparecía” con los extremos patrones climáticos fríos que afronta el Planeta Rojo, y que aparecen luego al aumentar la temperatura.

Así pues, si existe agua líquida en Marte, existe también la posibilidad de que exista vida microbiana, en formas que recordarían algunos microorganismos terrestres, pero esa excitante posibilidad de vida marciana que tanto ha entusiasmado a los científicos de todo el mundo y a los creyentes de vida extraterrestre, que finalmente se acercan a poder decir “No estamos solos en el Universo…se los dijimos!”, tiene otra cara, más inquietante, un poco sombría, éticamente cuestionable y cargada de paradojas.

La novela escrita por el genial escritor H. G. Wells, en 1898, “La Guerra de los Mundos”, termina con la muerte de los invasores marcianos debido a las infecciones transmitidas por virus y bacterias terrestres contra las cuales no tienen anticuerpos por no haber nacido en la Tierra, como nosotros. Los feroces marcianos con su tecnología de punta y sus aterradoras e invencibles máquinas de guerra, terminarían siendo derrotados por la naturaleza terrestre, en tan solo 21 días de su llegada.

Curiosamente, ese razonamiento formulado en la forma inocente de la Ciencia Ficción, hace exactamente 117 años, no es ni descabellado ni alejado de las conclusiones que la ciencia de nuestro siglo XXI, ha traído, y es el temor que ahora afrontan los científicos de la NASA, pero a la inversa.

En efecto, 117 años después, no son los marcianos quienes con sus naves invaden la Tierra para saquear nuestros recursos naturales, alimentarse de nosotros y conquistarnos, sino son los homínidos terrícolas quienes están invadiendo Marte con el propósito de investigar al planeta con miras en asentar en su roja superficie una colonia humana y posteriormente, (Nadie lo dice en voz alta), obtener pingues ganancias a partir de la explotación de los yacimientos minerales exóticos que allí se encuentran.

Se trata de una aventura similar a la adelantada por Cristóbal Colon, en 1492, 523 años atrás, en América, y que a parte del ya consabido exterminio de las culturas originarias por el fuego, la cruz y la espada, también trajo otra forma de exterminio con la importación de enfermedades como la viruela, para la que los pueblos ancestrales americanos no tenían anticuerpos y que los colonizadores españoles trajeron consigo.

Entre las enfermedades traídas al llamado Nuevo Mundo, por los españoles estaban la peste, la lepra, la fiebre tifoidea, la tos ferina, la difteria, el sarampión, la varicela, la rabia canina, y la viruela; mientras que los africanos esclavizados y trasportados a América, contribuyeron con la bilharziasis, anquilostomiasis, oncocersiasis, y la filariasis. El conjunto de virus y bacterias desconocidos en América e introducidos con la llegada de europeos y africanos, produjo la muerte de los nativos americanos a una velocidad tal que causó sorpresa entre los conquistadores, quienes tras cientos de años de convivir con esas infecciones habían adquirido cierto grado de inmunidad natural.

Ahora bien, este trágico episodio de la historia humana puede graficar muy bien lo que puede estar ocurriendo en Marte en estos mismos momentos si allí finalmente existe vida microbiana.

El 06 de agosto de 2012, el Mars Curiosity, de la NASA, aterrizó en Marte. El simpático artilugio que recuerda a Wall-E, el protagonista del film animado de 2008, dirigido por Andrew Stanton, y producido por Walt Disney Pictures y Pixar Animation Studios, tardó 36 semanas en recorrer las 352 millones de millas (567 millones de kilómetros), que separan Cabo Cañaveral, en el continente norteamericano de la Tierra, y el Cráter Gale, cercano a los bordes de las tierras bajas del Elysium Planitia, en las coordenadas marcianas -4.6, 137.2, con un diámetro de 154 km y que se cree que tiene 3,5 a 3,8 mil millones de años de antigüedad.

Desde entonces, el Curiosity, ha estado aplicando sus sofisticados instrumentos científicos para analizar la superficie marciana, y podría fácilmente ser enviado a cualquiera de las cuatro zonas donde se encontró agua líquida en el planeta, pero la NASA, lo ha impedido preocupados por el hecho de que el rover esté contaminado con bacterias terrestres que hayan podido sobrevivir el viaje y el descenso.

Esta decisión fue tomada debido al Comité de Investigación Espacial (Cospar), cuyos protocolos indican que cuando en un planeta exista vida, los robots enviados a su superficie deben estar totalmente esterilizados, algo que no se hizo con el Mars Curiosity, por lo que sencillamente no podrá acercarse al agua marciana.

Al parecer, la NASA ha venido bajando sus protocolos de esterilización de los robots enviados a Marte, al punto que el Viking, enviado al planeta en 1971, si era totalmente estéril, sin embargo en el caso del Mars Curiosity, esto no habría ocurrido por cuanto “Todavía no habíamos confirmado la presencia de agua en la superficie de Marte en el momento en que se diseñó el Curiosity”, explicó Jim Watzin, director de la agencia de exploración marciana de la NASA, agregando que “Curiosity fue diseñado para seguir explorando hallazgos anteriores que habían establecido, a través de la geología, que la superficie de Marte había albergado agua en un pasado remoto pero no en el presente”.

Pese a este inconveniente, Watzin, recalcó que el Curiosity, aunque no pueda acercarse al agua de Marte, podrá analizarla usando sus instrumentos remotos.

Otro factor que influyó en la no esterilización total del Mars Curiosity, fue el económico, “Es una cuestión de presupuesto y prioridades”, explicó Catharine Conley, responsable de la oficina de protección planetaria de la NASA, agregando que “La gente tiende a preferir que se haga investigación científica con bajo presupuesto”, y reflexionó que “Sería muy bueno volver a tener aquella capacidad, [la de 1971 con el Viking] para poder acceder a los surcos y tomar muestras”. Pero también hay que tomar en cuenta que las técnicas empleadas en la esterilización del Viking, pueden llegar a dañar los sensibles instrumentos actuales.

Ahora bien, el tema ha dividido a la comunidad científica, al punto que algunos expertos creen que la posibilidad de contaminación es mínima, señalando que en caso de llegar a producirse, finalmente con un análisis del ADN, podríamos diferenciar entre los virus y bacterias marcianas y los terrestres a fin de no generar “falsos positivos”. Otros van más allá indicando que si el Mars Curiosity trasportaba bacterias terrícolas, estas fueron exterminadas por las intensas radiaciones a las que está expuesta la superficie marciana desprotegida por su débil atmosfera, y especialmente por la inclemente luz ultravioleta.

Un tercer grupo de científicos, como los integrantes de la Academia Nacional de Ciencias estadounidense y la Fundación Europea de Ciencia, creen, por el contrario, que la luz ultravioleta lo que hará con los microorganismos terrestres llevados a Marte es hacerlos proliferar sin control.

Al respecto, es de señalar que en 2013 se descubrió una nueva bacteria, la Tersicoccus phoenicis, que fue identificada en dos únicos lugares del planeta Tierra, separados por miles de kilómetros: en el Centro Espacial Kennedy de la NASA, en Florida, y en la base espacial de la ESA en Kourou, en la Guayana francesa. Pero lo más sorprendente es que el microorganismo apareció en sus respectivas salas blancas, zonas diseñadas para evitar la contaminación biológica.

La Tersicoccus phoenicis es un miembro de la bacteriana familia Micrococcaceae, y es resistente a los métodos normalmente utilizados para limpiar este tipo de instalaciones caracterizadas por su asepsia.

Ahora bien, debido a lo inusual de los sitios donde fue descubierta la Tersicoccus phoenicis, los científicos la analizan para determinar que no se trate de alguna bacteria extraterrestre traída de vuelta a la Tierra en forma accidental dentro de alguna de las misiones de la NASA.

Otro agente microbiano capaz de haberse “colado” en el Mars Curiosity en su viaje a Marte, es la Serratia liquifaciens. La Serratia es un género de bacteria gram negativa, anaerobio facultativo, baciliforme de la familia Enterobacteriaceae. La Serratia, es la especie más común en el género gram negativa, y es responsable del 2% de las infecciones nosocomiales del torrente sanguíneo, tracto respiratorio inferior, vías urinarias, heridas quirúrgicas, piel y tejidos blancos en pacientes adultos.

Pero esas dos bacterias no son las únicas que pudieron viajar con el Mars Curiosity, al planeta Marte, un estudio reveló la presencia de 377 cepas, de las cuales un sorprendente número de ellas resiste temperaturas muy elevadas y el daño causado por la radiación ultravioleta-C, el tipo más potencialmente dañino y extremo, propio de un viaje espacial.

Estos microorganismos resistieron los métodos de limpieza de la nave antes del lanzamiento, aunque los científicos no tienen certeza de si sobrevivieron o no el viaje hasta Marte. Igualmente, el análisis de las superficies del Curiosity antes de su lanzamiento, incluyendo su escudo térmico y sistema de vuelo, revelaron 65 especies de bacterias, en su mayoría relacionadas con el género Bacillus.

En condiciones de laboratorio, los científicos expusieron a los microbios a la desecación, exposición a rayos UV, frío y pH extremos, encontrando que casi el 11 % de las 377 cepas sobrevivieron a más de una de estas condiciones, mientras que un 31% de las bacterias resistentes no formó capas protectoras de esporas, por lo que los investigadores sospechan que las cepas utilizaron otros medios bioquímicos de protección, como los cambios metabólicos.

Los científicos coinciden en que el riesgo existente en exportar bacterias a Marte, es que no se sabe cómo reaccionaran ante las extremas condiciones existentes en la superficie marciana. Sabido que virus y bacterias poseen una enorme capacidad de adaptación a los diferentes entornos, muchas de ellas siendo capaces de adaptarse a condiciones verdaderamente hostiles a la vida, podemos suponer que las condiciones marcianas las podrían hacer, si sobreviven, extremadamente fuertes, y no se sabe que efectos podría tener eso en Marte.

Yendo más allá, tampoco sería previsible la forma como unas hipotéticas superbacterias terrestres, fortalecidas por las condiciones de Marte, pudieran llegar a afectar a los astronautas humanos que llegaren al Planeta Rojo para colonizarlo, algo previsto para el 2030 o 2035, lo que daría a las bacterias dos décadas para hacerse más agresivas. Pero todo esto es hipotético, por cuanto no se sabe si las bacterias sobrevivieron al viaje, o si realmente hay vida bacteriana en Marte.

Por lo pronto la NASA, planea otra misión a la superficie de Marte en el 2020, y también se prevé el lanzamiento de la misión ExoMars, de las agencias espaciales rusa y europea, que pondrá en órbita una sonda a marte en 2016 y llevará otro robot a la superficie marciana en 2018, creyéndose que para ese entonces deberá existir un consenso en la comunidad científica sobre cómo proceder para preservar la, hay que reiterar, hipotética vida microbiana marciana.

Al respecto, Jorge Vago, científico argentino del proyecto ExoMars de la Agencia Espacial Europea (ESA), terció en la discusión indicando que “No queremos ser recordados como la especie que llegó a otro planeta y arrasó con la vida existente”.

Con información de: http://www.bbc.com/, http://www.biobiochile.cl/, http://www.informador.com.mx/, http://www.rtv.rs/, https://en.wikipedia.org/, http://www.24horas.cl/, http://www.abc.es/, http://www.huffingtonpost.es/.

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“Para el director Oliver Hirschbiegel, con guion de Dave Kajganich, la explosión de un trasbordador espacial de la NASA, cuyos pedazos caen a la tierra, traería un mortal virus alienígena cuyos síntomas son como los de la gripe común y nadie se da cuenta de los verdaderos efectos propagándose rápidamente la epidemia, en el film de 2007 “Invasores”, (The Invasion)”

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